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L'industrie textile et le régime du travail

Marchand de vêtements de laine

Il est un domaine de l'histoire, et singulièrement de l'histoire économique, intimement lié, tout au moins dans les anciens Pays-Bas, à l'histoire des villes : c'est l'histoire de l'industrie drapière ; puisqu'aussi bien, comme l'a montré Hans van Werveke, cette industrie, jusque-là rurale, prit au XIe siècle, en Flandre, un caractère urbain. Il en alla de même à ce moment ou un peu plus tard dans d'autres régions drapantes du même « espace ».

Pirenne portait à l'histoire de l'industrie drapière et à celle du régime du travail dans ses rapports avec cette industrie, un très vif intérêt. Il eut l'intention d'en écrire l'histoire ; mais il se rendit compte de la nécessité de réunir d'abord les matériaux, très dispersés, le plus souvent inédits, quelquefois édités de manière défectueuse. Il entreprit une collection de ces sources et réussit, en collaboration avec son ami Espinas, à l'achever. Leur Recueil de documents relatifs à l'industrie drapière en Flandre compte quatre gros volumes in-4°, publiés par la Commission royale d'Histoire de 1906 à 1924 ; plus des  Additions au Recueil de documents relatifs à l'industrie drapière en Flandre, qui ont vu le jour dans le Bulletin de la Commission royale d'Histoire, t. 93, 1929. Ce recueil est d'une surprenante richesse.

Les éditeurs n'ont pas poussé plus loin que les dernières années du XIVe siècle, moment où la draperie flamande est en pleine décadence. Mais Pirenne avait vu très clairement qu'une « nouvelle draperie » s'était développée à la campagne et dans les petites villes de Flandre et qu'elle avait eu, même dans ses rapports avec le grand commerce international, une très réelle importance. Dans une remarquable étude parue en 1905 dans le Bulletin de la Classe des Lettres de l'Académie royale de Belgique, Une crise industrielle au XVIe siècle. La draperie urbaine et la "nouvelle draperie" en Flandre, il avait attiré l'attention sur elle. Une fois de plus il allait engager un de ses élèves dans une voie qu'il avait ouverte. Ce fut Henri de Sagher qui devint l'historien de la « nouvelle draperie » dans les petites villes et les bourgades rurales du Sud-Ouest de la. Flandre.

Les apprenties couturières en habits de lin

Quelques études de sa main virent le jour de son vivant ; mais c'est après sa mort prématurée que parut en 1951, dans la série in-4° de la Commission royale d'Histoire, le tome Ier du Recueil de documents relatifs à l'industrie drapière en Flandre. Deuxième partie : Le Sud-Ouest de la Flandre depuis l'époque bourguignonne, œuvre considérable à laquelle Henri de Sagher, sur les conseils de Pirenne, avait voué sa vie. La publication de ce premier volume s'est faite sous la direction de Hans van Werveke, avec la collaboration de deux de ses anciens élèves, Carlos Wijffels et Johan de Sagher, un des fils d'Henri. Il faut également rappeler ici qu'au temps où le savant historien économiste français Emile Coornaert préparait ses ouvrages sur la draperie de deux villes du Sud-Ouest de la Flandre à la fin du moyen âge, au XVIe et au XVIIe siècle, Hondschoote et Bergues-Saint-Winnoc, il fréquenta pendant plusieurs mois, à Gand, le séminaire de Pirenne.

A l'impression produite par quelques passages de l'Histoire de Belgique se rattache l'étude systématique, entreprise pour la première fois, d'une autre branche de l'industrie textile dans le sud des Pays-Bas : l'industrie linière. Un ancien élève de Pirenne, Etienne Sabbe, lui consacra des travaux dont on ne peut assez mettre l'importance en lumière. Ils aboutissent, d'ailleurs, à des vues différentes de celles qu'avait le maître ; celui-ci se fût félicité des résultats atteints, s'il avait pu les connaître.

Pas plus que Pirenne n'écrivit l'histoire de l'industrie drapière en Flandre, il ne réalisa un autre projet : consacrer un petit volume de caractère synthétique à l'histoire des corporations. Il esquissa seulement les traits principaux du sujet dans un important article au tome VII de l'Encyclopaedia of Social Sciences, publié à Londres en 1932 : Guilds. European.

Texte de GANSHOF François-Louis : "Pirenne, Henri", in Biographie nationale, Bruxelles, Emile Bruylant, t. 30, 1959, colonnes 698-700. Reproduit avec l'aimable autorisation de  l'Académie royale des Sciences, des Lettres et des Beaux-Arts de Belgique.

 

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Dernière mise à jour : 8 août 2006